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新冠疫情加速机器人下田采摘蔬果

受到新冠疫情影响,多国农业面临采摘工人严重短缺问题,尤其英国今年在脱欧、疫情双重夹击下,正面临着需求9万名果蔬采摘工人却极度短缺。在劳动力短缺问题日益严重的情况下,可自主采摘蔬果的机器人应运而生,采摘效率日渐超过人工。机器人在农业领域的应用,也将成为未来趋势。

高薪找不到采摘人

以往英国的蔬果采摘,主要是靠来自于东欧的季节性工人完成,大约为7~ 8万人的稳定规模。而今年,英国受脱欧影响,国外工人自由流动性受到限制,加以新冠疫情雪上加霜,东欧的劳动力来源几乎彻底断绝。

英国本地的工人,普遍不愿意做这些辛苦又枯燥的工作,也无法保证完整的工期,因此,造成了今日劳工荒的局面。即使农场开出每周500 英镑(约新台币19000元/周,月薪七万六千元)的薪资,依然乏人问津。

如此英国各农场数百万吨的农产品,可能会因无人采摘而在田间腐烂。于是,从今年5月开始,英国发起了鼓励大家到果园摘果子的活动。甚至,就连查理斯王子也在Twitter呼吁学生和减薪休假的工人们,加入这项「为英国采摘」(Pick for Britain)的活动,希望招募更多采摘工人,他表示:「只有动员更多人去采摘,才能让英国享受到今年丰收的果实。」

查理斯王子在Twitter呼吁学生和减薪休假的工人,加入「为英国采摘」(Pick for Britain)的活动。

澳洲也面临工人短缺问题

往年,大量的水果采摘工都是来自国外半工半游的背包客,但今年受疫情影响,背包客数量比往年少了60%以上。部分农场甚至愿意出每周3800美元(约新台币 11万元/周)的高薪来招聘,这个薪资水准,已经超过澳洲全职员工平均收入的3倍,即使收入如此可观,澳洲本地的年轻人依然没什么人愿意去。无奈之下,有些果农忍痛毁掉了部分水果。不仅果农损失巨大,同时,水果也无法及时供应到市面上,之后水果价格势必会跟着上涨。

为填补劳动力的缺口,业界已积极研发各类农业机器人,包括栽种、施肥、喷药以及采摘等等农业生产环节。在去年5月,世界上第一个覆盆子采摘机器人 Robocrop,就已经开始下田「实习」Robocrop 是由英国普利茅斯大学机器人专家马丁·斯托伦(Martin Stoelen)博士,与英国浆果种植商 Hall Hunter 合作研发。机器人 Robocrop身高 1.8公尺,设计有四个爪子,可以同时进行采摘工作。

在感测器和 3D 摄影机的引导下,Robocrop 的爪子能够找到水果,然后利用机器学习技术来辨识已成熟的水果,并将爪子打开对准水果进行摘取。

▲覆盆子果实柔软极易破损,机器手臂特别配有特制夹垫与压力感测器。

据相关报导,Robocrop 可连续无休地采摘 20 个小时,每天最多可以采摘 2.5 万个覆盆子,而八小时轮班制的工人,每天一共可采摘 1.5 万个。开发人员表示,在 Robocrop 全速运行时,只需不到十秒的时间(此采摘速度明年有望加速到2.5秒/个),就能将一个果实完整地采摘下来,放入托盘之中,还会根据成熟度对其进行分类。目前每台机器人的造价大约为 70 万英镑(约新台币2600万元),虽然价格高昂,但若是以租赁的方式,果农产生的费用实际上要比雇佣工人的成本还低。

同样娇贵的草莓。也是有机器人可以代劳进行采摘。

机器人下田实习摘蔬果

不过,花菜采摘机器人还面临着一些挑战。由于花菜的叶子为了保护花菜被太阳过度照射,会覆蓋在花菜上面,这些叶子给机器人辨识花菜的成熟度带来了不小的困难。团队目前正在寻找解决方案,计画争取明年进行花菜采摘机器人的实地测试。

▲采摘机器人设计有一个抓手和一个切刀,可以整齐地把花椰菜切下来。

采摘工作会全权托付给机器人吗?

面临劳动力短缺时,各地农户常会放弃采摘让蔬果就地成为堆肥。据调查,疏果采摘所需劳动力,占整个生产过程所用劳动力的33%~50%,因此,研究蔬果采摘机器人对缓解农村劳动力缺乏、节省人工成本、提高蔬果采摘效率有着重要的意义,相信机器人下田采摘在未来应有着巨大潜力和市场需求。(文/吴嘉嘉)

参考资料来源:The Guardian

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